Kuinka asteroidi lentää vuonna 2017 auttaa NASAa puolustamaan Maata Harmageddonilta

NASA valitsi asteroidin nimeltä 2012 TC4 ennen läheistä lähestymistapaansa lokakuussa 2017 toimimaan viraston käytännön testinä

NASA valitsi asteroidin nimeltä 2012 TC4 ennen läheistä lähestymistapaansa lokakuussa 2017 toimimaan viraston havaitsemis- ja vastausjärjestelmien käytännön testinä. (Kuva: NASA/JPL-Caltech)





Erittäin outo muistiosarja saapui Valkoiseen taloon syksyllä 2017, ja siinä kerrottiin mahdollisesta painajaiskenaariosta: asteroidi ilmeisesti matkalla osumaan maahan. Mutta nämä muistiinpanot peitettiin kirkkaan punaisilla varoituksilla, joissa todettiin, että ne olivat vain osa harjoitusta; ihmiskunnalla ei ollut normaalia syitä pelätä sivilisaation loppumista.



Muistiinpanot olivat osa surrealistista, hienostunutta harjoitusta, jonka avulla NASA ja tiedeyhteisö voivat harjoitella asteroidin eksistentiaalinen uhka joka näyttää olevan oikealla tiellä osumaan Maahan - kaikki perustuu todelliseen asteroidiin. Ja nyt harjoitukseen osallistunut tiimi on julkaissut lopulliset havainnot siitä, miten projekti sujui ja mitä ihmiset voivat tehdä valmistautuakseen paremmin tähän mahdolliseen maailmanlopun skenaarioon.

'' Tärkeintä oli [se], että testasimme ensimmäistä kertaa koko järjestelmää, mukaan lukien ilmoitukset Valkoiselle talolle ', Vishnu Reddy, planeettojen puolustusasiantuntija Arizonan yliopistossa ja uuden kirjan kirjoittaja , kertoi guesswhozoo.com viime kuussa vuotuisessa Lunar and Planetary Science -konferenssissa, joka pidettiin The Woodlandsissa, Texasissa. 'Se oli todella fantastinen kokemus meille testata aidon asteroidin kanssa.'



Aiheeseen liittyviä: Ihmiskunta lyö avaruusaluksen asteroidiksi muutamassa vuodessa pelastaakseen meidät kaikki

Vuoden 2017 alussa tiedemiehet päättivät haluta tehdä tällaisen harjoituksen. Joten he etsivät asteroidia, joka ei todellakaan ollut riski, mutta joka olisi riittävän lähellä tuottamaan realistisia tietoja siitä, kuinka todellinen riski voisi esiintyä. Tällöin planeettapuolustusasiantuntijat, jotka tutkivat yksinomaan asteroidien vaikutuksia, voivat testata havainto-, arviointi- ja reagointimenettelyjään.

Avaruuskivi, joka tunnetaan nimellä 2012 TC4 sopii laskuun. Tämän kohteen havaitsemisen aikana vuonna 2012 havainnot sen aurinkokunnan läpi kulkevasta polusta viittasivat siihen, että se tekisi lähellä - mutta ei vaarallisen lähellä - lähestymistapaa maapallolle lokakuussa 2017, vaikka tutkijat eivät olleet varmoja siitä, mihin suuntaan se kulkisi.



Näin asteroidi ansaitsi roolinsa marsuna maailmanloppuun sellaisena kuin me sen tunnemme.

`` Tiesimme, ettei se ollut uhka ... halusimme sen olevan harjoitus, mutta TC4 oli hyvä ehdokas '', Michael Kelley, NASAn tiedemies planeettojen puolustusohjelmassa ja yleiskatsauskirjan toinen kirjoittaja, sanoi esityksen aikana. samassa konferenssissa. 'Se oli asteroidi, jonka kiertorata oli hieman epävarma ja joka oli aikataulussa, jota halusimme suorittaa tämän harjoituksen. Tiesimme, että se oli siellä. Tiesimme suunnilleen mistä etsiä taivaalta, mutta emme tienneet tarkalleen, minne teleskoopit osoittaa, joten meidän täytyi etsiä vähän löytääksemme sen. '

Haku alkoi heinäkuussa 2017, kun Chilessä erittäin suurta teleskooppia käyttävä tiimi alkoi yrittää havaita TC4: ää. He jäivät lopullisesti elokuussa, kun he olivat odottaneet pystyvänsä. Eri teleskooppi, Pan-tähdet Havaijilla osoitti myös erikseen, että jos tutkijoilla ei olisi vuoden 2012 tietoja, he olisivat silti havainneet asteroidin noin kaksi viikkoa ennen vuoden 2017 lähimmän lähestymisen.



Kun TC4 lähestyi lähemmäs, tutkijat käänsivät kaukoputkia ympäri maailmaa kohti objektia. Ensin he etsivät seurata sen polkua. Tarkkailijat ja kiertorata-asiantuntijat työskentelivät yhdessä päivittääkseen odotuksensa siitä, minne kallio kulkisi, mikä on yksi planeettojen puolustuksen tärkeimmistä tehtävistä. Kun kuva kehittyi, tiimi toi tiedot hallituksen virkamiehille keskustelemaan siitä, miten tilanne hoidettaisiin tosielämässä.

Hyvä uutinen on, ettet ole koskaan kuullut suuresta asteroidista, joka osui Maahan syksyllä 2017. Monimutkaisempi havainto on, että oli aika, jolloin ryhmän laskelmat osoittivat, että tämä oli todellinen mahdollisuus, Kelley sanoi. Lyhyesti sanottuna, 24. syyskuuta samana vuonna, laskelmat antoivat TC4: lle 1: 180 mahdollisuutta osua maahan. 'Tämä on selvästi alle kynnyksen laukaista kaikki hätätilanteen laukaisimet', Kelley sanoi.

Onneksi vain muutaman päivän kuluessa tämä mahdollisuus oli haihtunut. Epävarmuus tekee kuitenkin riskialttiista tilanteesta, hän lisäsi, koska joukkue ei koskaan halua toimia hätäisesti ja aiheuttaa paniikkia. Mutta joku, joka ei seuraa koko prosessia, olisi voinut ottaa yhden päivän tiedot tahallisesti tai ei.

'Sinun on oltava hyvin, hyvin varovainen, kun sinulla on paljon mittauksia tulossa ja odotat nähdäksesi, mikä sopii kuvioon ja mikä ei sovi kuvioon', Kelley sanoi. 'Voit päästä pisteeseen, jossa teet väärän johtopäätöksen, jos pysähdyt tiettyyn kohtaan tai otat vain tilannekuvan.'

Harjoituksen loppuun mennessä tiimi oli täysin eliminoinut TC4: n vaikutusten todennäköisyyden lähitulevaisuudessa.

Mutta tutkijat eivät tyytyneet ennustamaan asteroidin polkua; he halusivat myös kerätä mahdollisimman paljon tietoa itse kivestä. Erityisesti he tutkivat, miten se himmeni ja kirkastui se pyöri avaruudessa . Mahdollisen iskulaitteen yhteydessä tämä tieto ei ole vain tieteellisesti mielenkiintoista. Lisäksi asteroidin pyörimistä ja koostumusta koskevat yksityiskohdat voivat muokata mahdollista katastrofia ja vaikuttaa siihen, kuinka suuri osa alkuperäisestä massasta pääsee maapallon tuhoisan ilmakehän läpi.

Täälläkin asiat muuttuivat hieman. Joukkue oli linjannut erilaisia ​​tiloja, joita he halusivat käyttää etukäteen, mutta kohtalo puuttui asiaan. Tutkijat olivat halunneet käyttää Puerto Ricon Arecibon massiivista radiovastaanotinta keventämään valoaaltoja asteroidin pinnalta ja katsomaan, kuinka ne palasivat takaisin. Mutta hirmumyrsky Maria tuhosi saaren vain pari viikkoa ennen asteroidin lähintä lähestymistä, eikä kaukoputki ollut valmis auttamaan. Tutkijoiden täytyi ryöstää köysi kahdessa muussa radioteleskoopissa, Goldstone ja Green Bank, korvatakseen Arecibon poissaolon.

Ja joukkue oli halunnut käyttää NASA: n infrapunateleskooppilaitosta Havaijilla ymmärtääkseen paremmin kohteen koostumuksen. Teleskoopissa oli kolmen yön ikkuna TC4: n saamiseksi. Se havaitsi asteroidin ensimmäisenä yönä ja joutui toiseen tehtävään toisena. Kolmantena yönä sähköt katkesivat.

'On käynyt ilmi, että joku kaatoi puun ja puu putosi sähkölinjalle', Reddy sanoi. 'Ja niin maailman kohtalo päätyy jonkun ihmisen käsiin, kirves kädessään, joka yrittää leikata puun illalla.'

Ei ole syytä epäillä, että samanlaiset arkipäiväiset asiat odottavat kärsivällisesti todellisen uhan ohi. 'On olemassa todellisia ongelmia, jotka voivat ilmaantua jopa hätätilanteessa', Kelley sanoi. 'Huono ajoitus on aina olemassa.'

Huolimatta havaintojen haasteista tutkijat ovat melko tyytyväisiä siihen, mitä he pystyivät oppimaan TC4: stä. Se näyttää olevan erittäin kirkas, noin 10 metriä leveä, ja siinä on rosoinen, epätasainen pinta. 'Tämä voi olla fragmentti erittäin kirkkaasta, valkoisesta kalliosta avaruudessa', Kelley sanoi. Se näyttää muistuttavan epätavallista meteoriittityyppiä - sellaista, joka muodostaa vain yhden prosentin avaruuskivistä, joita meillä on täällä maan päällä - nimeltään aubriitteja.

Nyt kun TC4 -harjoituksen tulokset on julkaistu, tiimi on valmis soveltamaan harjoituksen aikana saatuja kokemuksia uuteen harjoitukseen. Tämä joukkue on valinnut toisen asteroidin, jälleen objektin kiertoradan mukavuuden perusteella. Emme voi ajastaa asteroidia. Meidän on odotettava heidän yhteistyötämme, Kelley sanoi.

Tämä pora on pienempi kuin TC4, ja sen tarkoituksena on vain oppia mahdollisimman paljon avaruuskallista - vaikka tiedemiehet tietävät jo hyvin, mitä se on.

'Tiedämme paljon, mutta teeskentelemme, että emme tiedä', Reddy sanoi. 'Kuvitelkaa, jos tämä asteroidi osuu meihin esimerkiksi 15, 20 vuoden kuluttua ja tämä on viimeinen, paras lento, kun voimme luonnehtia sitä tietämään, mitä tehdä seuraavien 15, 20 vuoden aikana ennen törmäystä. Mitä voimme oppia? '

Tällainen valmistautuminen ei ole vain oppimista kaukainen avaruus kiviä purjehdus aurinkokunnan kautta. Se tarkoittaa myös oppimista syvästi maanpäällisistä, syvästi inhimillisistä tekijöistä, kuten kuinka olla valmis, jos joku kaataa väärän puun vääränä päivänä.

'Tämä harjoitus oli itse asiassa hyvä oppitunti todellisuudessa, kun yritettiin tehdä tämä myös käytännössä', Kelley sanoi. 'Tosielämän tapahtumat vaikuttivat kampanjaan, mutta me käsittelimme niitä ja työskentelimme sen läpi.' Ja sen seurauksena ihmisten pitäisi olla paremmin valmistautuneita seuraavaan läheiseen lähestymistapaan.

'Onneksi maapallon kohtalo ei ollut tällä tiellä, joten olemme kunnossa', hän sanoi.

Projekti on kuvattu kohdassa paperi julkaistu maaliskuussa Icarus -lehdessä.

Sähköposti Meghan Bartels osoitteessa mbartels@guesswhozoo.com tai seuraa häntä @mehanbartels . Seuraa meitä Twitterissä @Spacedotcom ja päälle Facebook .